NASA da a conocer nuevo tipo de forma de vida.

agencia EFE

Los científicos de la agencia espacial estadounidense (NASA) encontraron en el lago Mono de California la bacteria GFAJ-1 que vive en arsénico, un descubrimiento que impactará en la búsqueda de formas de vida extraterrestre, según informó la revistaScience.

La bacteria GFAJ-1 es capaz de utilizar arsénico para su crecimiento. REUTERS

El hallazgo, se presentó en una rueda de prensa desde el canal de televisión de la NASA, en el que han participado expertos en astrobiología, la disciplina que estudia el origen, desarrollo y distribución de la vida en el espacio.

La científica Felisa Wolfe Simon del Instituto de Astrobiología de la NASA explicó que la relevancia del descubrimiento de esta bacteria es que derriba todos los conocimientos de química que se tenían hasta ahora.

Carbono, hidrógeno, nitrógeno, oxígeno, fósforo y sulfuro son los seis elementos básicos que conforman la vida en la Tierra, además el fósforo es parte de la química del ADN y ARN. Sin embargo la GFAJ-1, sustituye al fósforo por el arsénico en la formación de su código genético.

"Aunque estos seis elementos conforman los ácidos nucleicos, las proteínas y los lípidos y, por tanto, la mayor parte de la materia viva, es posible, teóricamente, que algunos otros elementos de la tabla periódica puedan cumplir las mismas funciones" , indica el artículo.

Los investigadores hallaron en las aguas tóxicas y salobres del Lago Mono, en California, una bacteria de la familia Halomonadaceae que puede sustituir completamente el fósforo con arsénico al punto de incorporar este elemento a su ácido desoxirribonucleico (ADN) .

Los científicos de la NASA explican que esto abre la posibilidad de que existan formas de vida en otros planetas que no tienen fósforo en la atmósfera.

¿Y la vida extraterrestre?

El hallazgo viene precedido de intensas especulaciones de los blogs tecnológicos, como Gawker y PC World, que hablaban estos días de la posibilidad de que la agencia estadounidense anunciara este jueves que había hallado vida en el espacio exterior.

El principal factor que desató estas especulaciones, que corrieron como la pólvora por Internet, fue la convocatoria de la rueda de prensa en la que la NASA anunciaba "un hallazgo astrobiológico" que tendría un impacto en la búsqueda de vida extraterrestre.

Finalmente, el hallazgo, aunque no histórico, sí provocará cambios en esta actividad de la NASA, que hasta ahora sólo ha buscado vida en planetas que contenían los elementos que creía podían acogerla.

Vida en la toxicidad

El arsénico es sumamente tóxico para los organismos vivos -al menos los conocidos hasta ahora- porque trastorna los procesos metabólicos aunque, desde el punto de vista químico, se comporta de manera similar al fosfato.

Los científicos ya habían encontrado antes otros organismos que podían alterar químicamente el arsénico y estos organismos se han vinculado con el envenenamiento del agua subterránea en Bangladesh y otras partes de Asia donde la población ha recurrido al agua de pozos o manantiales para evitar el cólera.

Los investigadores de la agencia espacial cultivaron la bacteria, que crece y se multiplica cómodamente en el medio tóxico, en platos petri en los que se reemplazó gradualmente la sal de fosfato por arsénico.

El proceso continuó hasta que las bacterias crecieron sin necesidad de fosfato, un elemento esencial en la construcción de varias macromoléculas presentes en todas las células, incluidos los ácidos nucleicos.

Los científicos usaron trazadores de radio para seguir muy de cerca la senda del arsénico en la bacteria, desde la ingestión del químico hasta su incorporación en varios componentes celulares.

Y así determinaron que el arsénico había reemplazado completamente al fósforo en las moléculas de la bacteria hasta su ADN mismo.

"La forma en que el arsénico se introduce en la estructura de las biomoléculas no está clara, y no conocemos los mecanismos por los cuales operan tales moléculas" , señalaron los investigadores.

"El trueque de uno de los elementos biológicos mayores puede tener -concluyen- un significado evolutivo y geoquímico profundo".

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